Bepaalde taalwetten voor mensen gelden ook voor pinguïns

28 februari 2020
© Fungai Tichawangana (via Unsplash.com)
Pinguïns houden zich aan twee van de taalwetten die ook voor mensen gelden: de wet van Zipf en de wet van Menzerath-Altmann. Dat blijkt uit een recente studie in Biology Letters.

Pinguïns houden zich aan enkele universele taalwetten, en die wetten komen in alle talen voor. Voor de wet van Zipf is de definitie de volgende: hoe meer een woord gebruikt wordt, hoe korter het is. Denk aan onze lidwoorden bijvoorbeeld. Bij de tweede taalwet die gevonden werd, de wet van Menzerath-Altmann hebben lange woorden korte lettergrepen en omgekeerd.

“Men had al gezien dat chimpansees en geladabavianen, die in de Ethiopische hooglanden grazen in grote groepen, vrij veel met mekaar communiceren. Ze wisten al dat de geladabaviaan en de chimpansee dezelfde regels hebben, maar nu is dus vastgesteld dat pinguïns het ook doen”, zegt bioloog Dirk Draulans in ‘Nieuwe Feiten’.

Onderzoekers hebben één bepaalde pinguïnsoort bestudeerd in dierentuinen. Concreet gaat het over de zwartvoetpinguïn of de Afrikaanse pinguïn, de enige pinguïn die broedt in Afrika. “Als hij langer zingt, zitter er meer korte lettergrepen in, de wet van Menzerath-Altmann dus."

Darwin

De onderzoekers hebben nog meer ontdekt bij deze pinguïns. “Ze hebben vastgesteld dat hoe groter het dier is, hoe langer de lange lettergrepen duren. Daar komt dan het fameuze seksuele selectieverhaal van Charles Darwin in het spel. Dieren gaan mekaar evolueren aan de hand van de taal die ze gebruiken”, vertelt Draulans.

“Dit zou betekenen dat er een maat is voor de longinhoud van een pinguïn.” Pinguïns moeten onder water gaan om te vissen. Hoe langer ze onder water kunnen blijven, hoe meer ze kunnen vissen. Zo is een man met een grote longinhoud misschien een betere partner om je mee voort te planten. “En zo kom je dan aan selectieparameters die kunnen verklaren waarom de ene zang niet de andere zang is.”

Dan lijkt het verschil tussen mens en dier heel erg te vervagen. “De basisprincipes blijven dezelfde, en er nog zijn altijd veel mensen die dat niet beseffen”, zegt Draulans. “Het is leuk om te horen dat zelfs het onnozele balken van een zwartvoetpinguïn op een bepaalde manier de wetmatigheden volgt als onze literaire capaciteiten. Ik vind dat prachtig.”

Beluister het gesprek in 'Nieuwe Feiten':

Lees ook:

Lijst van artikels

Lijst van artikels

Radio 1 Select