Burgemeester van Sint-Truiden Veerle Heeren (CD&V) 6 maanden geschorst na vervroegde vaccinatie

30 december 2021
Veerle Heeren (CD&V) wordt 6 maanden geschorst als burgemeester van Sint-Truiden. Dat heeft Vlaams minister van Binnenlands Bestuur Bart Somers (Open VLD) beslist op basis van een hoorzitting, het tuchtverslag van de gouverneur en de eigen verklaringen van Heeren zelf. Heeren kwam in opspraak nadat ze zich vroegtijdig had laten vaccineren, nog voor de algemene bevolking aan de beurt was.

Voor de zomer barstte rond Truiens burgemeester Veerle Heeren (CD&V) een rel los. Een lokale nieuwssite bracht naar buiten dat Heeren zich al in maart - toen enkel de 85-plussers aan de beurt waren - had laten vaccineren. Ook enkele mensen uit haar omgeving hadden vroegtijdig een prik gekregen.

Heeren zelf deed een beroep op het medisch geheim, maar gaf uiteindelijk toch toe dat ze zich in maart had laten vaccineren. "Een inschattingsfout", zei ze daarover. Maar het kwaad was geschied. De oppositie ging fel te keer, en Heeren nam tijdelijk een "rustperiode" waarin ze een stap terugnam als burgemeester en zich liet vervangen. In juli keerde ze terug.

Ondertussen werden door de gouverneur, het Agentschap Binnenlands Bestuur en Audit Vlaanderen verschillende onderzoeken gedaan. Die werden de afgelopen weken afgerond. Daaruit was de conclusie alvast dat Heeren een ernstige deontologische fout had gemaakt.

"Grove nalatigheid"

Het is op basis van die rapporten - en verklaringen van Heeren zelf - dat ze nu geschorst wordt, voor 6 maanden. De schorsing gaat in vanaf 1 februari. Tijdens de schorsing is Heeren geen burgemeester meer, en krijgt ze haar loon als burgemeester dus ook niet.

"De feiten voltrokken zich op een moment dat onze maatschappij zich in volle crisissituatie bevond en op een moment dat het vertrouwen van de burger in de overheid maximaal moest worden gewaarborgd", zegt minister van Binnenlands Bestuur Bart Somers (Open VLD). Somers spreekt van een "grove nalatigheid".

Dat Heeren een voorbeeldfunctie heeft, wordt als een verzwarende omstandigheid beschouwd. "Een burgemeester kan haar functie niet misbruiken om zichzelf en mensen uit haar omgeving vervroegd te laten vaccineren. De schorsing van zes maanden is volgens mij een evenredige en gepaste tuchtstraf (...) Als de gemeenteraadsleden van Sint-Truiden oordelen dat mevrouw Heeren ook nadien geen burgemeester kan zijn, dan kunnen ze een constructieve motie van wantrouwen indienen", aldus Somers nog.

Een burgemeester die wordt geschorst: vaak komt het niet voor. "Dit is toch wel heel uitzonderlijk", bevestigt professor politicologie Herwig Reynaers (UGent) in "De wereld vandaag". Hij geeft enkele voorbeelden uit het verleden: een burgemeester die in de jaren 90 voor 2 weken is geschorst, burgemeesters die na de verkiezingen hun functie later opnemen wegens klachten in verband met de kiescampagne en de schorsingen van José Happart als burgemeester van Voeren in het kader van de taalstrijdproblematiek.

"Zes maanden is toch wel heel veel", aldus Reynaers. "Het is wellicht de langste schorsing ooit. Hoe dan ook is het een aanfluiting voor de rol van burgemeester die men opneemt."

Luister naar Herwig Retnaert, professor politicologie aan de UGent, specialisatie lokale politiek en geschiedenis van de Belgische politiek

Bron: vrtnws.be en De wereld vandaag