China zet met succes eigen robotwagentje op de planeet Mars

15 mei 2021
De Chinese Marsverkenner Zhurong is vannacht met succes op Mars geland. Dat melden Chinese staatsmedia. Het was voor de Chinezen de eerste landingspoging op Mars en het is meteen raak. China is nu het derde land ooit dat een ruimtetuig kan laten landen op Mars, en het tweede land na de Verenigde Staten dat een eigen Marswagentje heeft op de rode planeet.

Zonder op voorhand een exact tijdstip officieel bekend te maken, was het vannacht rond 1.45 uur Belgische tijd dan toch zover: de landing van de Chinese ruimtemissie Tianwen-1 werd ingezet.

Ongeveer 7 minuten later landde de landingsmodule op het Marsoppervlak, met aan boord voor het eerst ook een Chinees Marswagentje. Dat kreeg de naam "Zhurong", naar de gelijknamige vuurgod uit de Chinese mythologie. 

China is zo de derde natie, na de Sovet-Unie en de Verenigde Staten, die erin slaagt om een ruimtetuig te laten landen op Mars. Als het Marswagentje aan boord ook effectief in beweging komt de komende dagen, dan zal China zelfs het tweede land ooit worden met een eigen robotjeep op de planeet.
Enkel de Verenigde Staten deden hen het al voor. In totaal zelfs al vijf keer, met in februari nog de Marsrover Perseverance die met succes landde. Voor de Sovjet-Unie liep het begin jaren 70 op het laatste nippertje mis.

Het ruimtetuig "Mars 3" kwam tijdens de landing in een enorme zandstorm terecht. Hoewel de landing toch slaagde, viel het signaal al na amper 2 minuten weg. Waarschijnlijk waren alle instrumenten door de zandstorm beschadigd geraakt, het Marswagentje aan boord heeft nooit gereden. Rusland heeft daarna nooit nog een Marswagentje proberen te lanceren naar Mars.

Ongeveer de helft van alle Marslandingen tot nog toe is mislukt.

Op zoek naar water onder de grond

Maar nu dus goed nieuws voor de Chinezen. Al was het wel even wachten op de landingspoging. De Chinese ruimtesonde Tianwen-1 (Chinees voor 'vragen aan de hemel') is al in juli gelanceerd en cirkelt sinds februari in een baan rond Mars. Van daaruit werd de uitgekozen landingplaats in detail bestudeerd: Utopia Planitia, een grote vlakte in een krater van 3.300 kilometer breed.

Het is op die plek dat de Chinese rover Zhurong al zeker 3 maand lang op zoek zal gaan naar water en sporen van leven. En de verwachtingen zijn hooggespannen. In 2016 maakten onderzoekers namelijk bekend dat er op die plek een gigantische ijsmassa onder het oppervlak zou liggen.

Daarnaast gaat Tianwen-1 ook het magneetveld, het klimaat en het weer op Mars bestuderen. Al is de hele missie vooral ook een prestigeproject. China is al een tijdje bezig met te tonen wat het allemaal kan op vlak van ruimtevaart. Zo liet China in 2019 als eerste land ooit een rover landen op de achterkant van de maan. Deze maand lanceerde China nog de eerste module van een volledig eigen ruimtestation in een baan rond de aarde.

De raket die de module vervoerde, raakte achteraf wel onbestuurbaar. Even werd gevreesd dat er brokstukken zouden terechtkomen op bewoond gebied. De raket brandde evenwel voor het grootste deel op in de dampkring, de overblijvende brokstukken zouden in de Indische Oceaan zijn gevallen.

Bron: vrtnws.be en 'De Ochtend'

Beluister het gesprek met ruimtevaartingenieur/specialist Stijn Ilsen in 'De Ochtend' via Radio 1 Select.