Computer lost 120 jaar oude regeneratiepuzzel op

11 juni 2015

'Regeneratie', kent u die uitdrukking? Het is een verschijnsel in de biologie waarbij beschadigde delen van een dierlijk organisme volledig worden hersteld.

Dé regeneratiekampioen is een kleine zoetwater platworm, aka de onsterfelijke worm.

Als je een platworm in twee snijdt, gaat die niet dood maar groeit er in luttele dagen een nieuw hoofd aan de staart, compleet met hersenen. En vanuit het afgesneden hoofd groeit een nieuwe staart. Dat proces kan je eindeloos blijven herhalen. Ook na langdurige bestraling herstellen platwormen probleemloos.

Evolutionaire biologen breken zich al meer dan een eeuw het hoofd over dat wonderbaarlijke herstelvermogen. Niet zozeer over hoe weefsel zich herstelt, maar hoe krijgen die nieuw gegenereerde onderdelen hun precieze vorm en afmeting? Hoe weten cellen dat ze een hoofd moeten gaan vormen?

Tot wetenschappers van de Tufts Universiteit ( Medford/Somerville, nabij Boston,) een beroep deden op kunstmatige intelligentie en computationele biologie of bio-informatica.

Ze programmeerden een computer zodat die alle onderzoeksgegevens van de afgelopen 120 jaar kon verwerken. En zie, na amper 42 uren rekenen procuceerde die een model dat veel meer inzicht in de genenpoel van de platworm verschaft dan alles wat tijdens meer dan tien platwormsymposia werd gepresenteerd.

En wat de wetenschappers misschien nog het meest verbaasde: dat computermodel was niet hopeloos complex, maar 'een vrij eenvoudig en begrijpelijk netwerk van genen'.

Zou dit ook een doorbraak betekenen voor de regeneratieve geneeskunde? Gaat de computer de wetenschap automatiseren en de menselijke onderzoekers vervangen? Hallo Dirk Draulans?