De afgrond

9 mei 2020
Generatie na generatie slaagt de Homo sapiens erin alle natuurlijke bedreigingen te overleven als soort. Dankzij wetenschap en techniek lukt dat alsmaar beter. Maar er is een keerzijde: wetenschap en technologie maken ons mensen zo machtig, dat we een gevaar zijn voor onszelf. De Homo sapiens is in staat zichzelf uit te roeien.

Toby Ord is een filosoof uit Oxford. Zijn vakgebied is longtermism. Hij is een verretoekomstdenker. In de ogen van een verretoekomstdenker bevinden wij, homo sapiens, ons in onze puberteit.

De moderne Homo sapiens ontstond 50.000 jaar geleden. Dat is nog maar net, want er lopen al een slordige 2 miljoen jaar mensachtigen rond op onze planeet. Er ligt dus nog heel veel toekomst voor ons. Er komen nog honderden generaties na ons die verder kunnen bouwen aan een wereld zonder ziekte, armoede en onrechtvaardigheid, redeneert de longtermist. Op één voorwaarde: we moeten er voor zorgen dat we niet uitsterven.

Daarover gaat The Precipice, het jongste boek van Toby Ord. De Afgrond, over de existentiële risico's die de mensheid bedreigen. Klimaatwijziging, een supervulkaanuitbarsting, een meteoorinslag, kernoorlogen, op hol geslagen kunstmatige intelligentie en nog een paar andersoortige calamiteiten. De meest gevaarlijke daarvan, zegt Ord, zijn die gevaren die we zelf veroorzaken. Bij de hoogste risico's rangschikt hij een pandemie afkomstig uit een labo. Toby Ords boek verschijnt in volle corona-pandemie, maar hij schreef het lang daarvoor.

De kans dat een van die rampen ons overkomt is minimaal, maar Toby Ord argumenteert bladzijde na bladzijde dat we ons er moeten op voorbereiden.

Maarten Boudry is enthousiast over The Precipice. Dat verwonderde ons een beetje, want Maarten staat bekend als vooruitgangsoptimist. Hij ziet wetenschap en technologie niet als een probleem, maar als een oplossing. Hoe rijm je dat met de apocalyps waar Toby Ord voor waarschuwt? Morgen in Interne Keuken.

Beluister het volledige gesprek :

Radio 1 Select