Elektrische schokjes kunnen sociale angsten misschien verhelpen

9 november 2020
Door films als 'A Clockwork Orange' en 'One Flew Over the Cuckoo's Nest' waren elektrische schokken in de psychiatrie lange tijd taboe. Maar ze kunnen wel degelijk nuttig zijn, bewijst het onderzoek van Bob Bramson. Hij vertelt erover in 'Nieuwe Feiten'.

Bob Bramson is neurowetenschapper aan de Radboud Universiteit in Nijmegen, Nederland. Met zijn team onderzoekt hij of elektrische pulsen kunnen helpen tegen sociale angsten. Mensen met een sociale angststoornis durven bijvoorbeeld niet op straat te komen omdat ze bang zijn iemand die ze kennen tegen te komen en daarmee te moeten praten. Ze vermijden ook feestjes of durven niet voor een groep te spreken. Ongeveer 2% van de Belgen zou hieraan lijden.

Boze gezichten wegduwen

Om te kijken of elektrische pulsen inderdaad kunnen helpen tegen sociale angsten zette Bramson 41 mannen voor een scherm. "Op dat scherm kregen de mannen ofwel blije ofwel boze gezichten te zien. Ze kregen ook een joystick waarmee ze de gezichten van zich weg konden duwen of naar zich toe konden trekken," vertelt Bramson. "Onze natuurlijke reflex is om blije gezichten naar ons toe te trekken en boze gezichten weg te duwen. En als de mannen die opdracht kregen, lukte dat ook. Maar vroegen we ze het omgekeerde te doen, en dus boze gezichten naar zich toe te trekken en blije gezichten weg te duwen, lukte dat minder goed en maakten ze meer fouten," gaat Bramson verder. We vermijden dus onbewust onaangename sociale interacties.

Elektrische schokken

De mannen moesten de opdracht daarna nog eens doen, maar deze keer kregen ze een kapje op dat zwakke elektrische signalen naar de hersenen stuurt. Wanneer ze het kapje ophadden, maakte de mannen minder fouten en trokken ze de boze gezichten gretig naar zich toe. 

Ritmisch communiceren

Wat Bramson wilde testen, was of dat de communicatie tussen de verschillende hersendelen via elektrische pulsen verbeterd kan worden. Want sociale angsten en het vermijden van sociale interacties zou te maken hebben met twee hersendelen die niet goed met elkaar communiceren. "In de prefrontale cortex worden emoties verwerkt. Die communiceert met de motorische cortex die bewegingen aanstuurt. Als die twee delen niet goed met elkaar communiceren, heb je minder controle over je emoties," zegt Bramson.

Met andere woorden, een miscommunicatie tussen die twee delen zorgt ervoor dat je de straat oversteekt wanneer je iemand ziet die je kent, maar er niet mee wil praten. "Die twee delen communiceren via een reeks elektrische pulsen die ze naar elkaar uitsturen. Die pulsen volgen een bepaald ritme, maar bij mensen met sociale angsten is dat ritme verstoort," aldus Bramson. Het is dus een beetje alsof de drummer en de gitarist van een groep samen moeten spelen zonder elkaar te kunnen horen. Met zijn elektrische schokjes trekt Bramson het ritme terug strak en heb je dus meer controle over je emoties.

Therapie

Hoewel Bramson het alleen nog maar heeft onderzocht op gezonde mensen zonder angststoornissen is zijn onderzoek veelbelovend. En broodnodig. "Therapie focust nu vaak op de confrontatie met je angsten. Maar dat werkt niet voor iedereen. Daarom dat er ook gekeken moet worden naar andere manieren om die mensen te helpen. Elektrostimulatie kan hierbij helpen, maar het zal uiteraard altijd een aanvulling zijn op therapie," besluit Bramson. 

Beluister het gesprek met Bob Bramson hieronder: