Gamers lossen medisch raadsel op

20 september 2011

Het betreft een tien jaar oude medische puzzel die vanwege het gigantisch aantal mogelijkheden zelfs door de krachtigste computer niet kon worden opgelost. 57.000 gamers hebben de klus geklaard en aldus een aidsmedicijn dichterbij gebracht.

Het gaat om een enzym van een virus dat lijkt op hiv dat gevonden wordt in resusapen. Omdat dat onderdeel cruciaal is voor het overleven van het virus, hoopten wetenschappers er de zwakke plekken van te vinden. Ze wisten uit welke onderdelen de molecule opgebouwd moet zijn, maar niet hoe die in elkaar zaten.

Het computerprogramma Fold-it bracht soelaas. Daarin konden gamers zonder biomedische voorkennis het enzym steeds efficiënter opbouwen. Een betere versie leverde punten op, en u weet hoe gamers zijn. Of ze tussendoor geslapen hebben weten we niet, maar ze kwamen in 10 dagen tot de oplossing.

Wetenschappers controleerden de aangedragen oplossingen en corrigeerden het resultaat waar nodig. Zo werden zelfs al plekken op het enzym gelocaliseerd waar medicijnen het meeste effect zullen hebben.

Twee groepen gamers die cruciaal waren voor de uitslag zijn zelfs opgenomen als co-auteurs van het wetenschappelijke artikel.

Niet slecht van die hologige jandoedels die - voorraad fingerfood binnen handbereik en de voeten op een mini-koelkastje Red Bull - nog liever hun blaas laten springen dan vanachter hun PC te komen.