“Ik ben net gestart als de eerste rolstoelatleet aan de topsportschool"

3 december 2017
De beste rolstoeltennisser van ons land, Joachim Gérard, speelde net niet de finale van de wheelchair tennis masters. De opvolging lijkt wel verzekerd, want met Jef Vandorpe (16) staat nog een groot talent te trappelen om helemaal door te breken. “Mijn doel zijn de Paralympische Spelen van Tokio 2020”

Volgens Jef Vandorpe was het jammer dat Joachim Gérard de finale net miste, al lag dat volgens hem ook aan een operatie die hij in mei onderging. Zelf wordt Vandorpe de grootste Belgische tennisbelofte genoemd en kijkt hij ook op naar zijn collega. “Ik heb het voorrecht gehad om hem van dichtbij bezig te zien en op die manier veel van hem te kunnen leren.” Zelf is Vandorpe ook behoorlijk ambitieus. “Mijn doel is om mij te plaatsen voor de Paralympische Spelen van Tokio 2020.”

Omdat ik niet de hele dag binnen zou zitten, schreven mijn ouders me in bij de tennisclub

Vandorpe begon noodgedwongen met rolstoeltennis. “Op mijn achtste kreeg ik de ziekte van Perthes. Dan stopt de bloeddoorstroming naar je heupkop en begint die af te brokkelen. Door die diagnose kon ik een volledig jaar geen belasting op mijn rechterbeen zetten. Die heupkop zal nooit volledig herstellen en daarom zal ik nooit zonder rolstoel kunnen sporten. Omdat ik niet de hele dag binnen zou zitten, hebben mijn ouders me dan ingeschreven in een tennisclub.”

Ik ben de eerste rolstoelatleet in de tennisschool

Daar is Vandorpe ondertussen heel goed in geworden, hij won samen met zijn idolen Joachim Gérard en Gert Vos ook brons op het World Team Event - het equivalent van de Davis Cup -, volgens hemzelf zijn mooiste prestatie tot nog toe. Ook de omkadering rond hem begint zich nu te vormen. Hij verzamelde privésponsors en zit ook bij de Vlaamse tennisacademie in Wilrijk. “Ik ben net gestart als de eerste rolstoelatleet aan de topsportschool. Tennis is een dure sport en dus ook rolstoelstennis,want een sportrolstoel kan al makkelijk 5000 euro kosten.”

Wat Nadal verdient, daar klappen wij van in elkaar

Voor het prijzengeld hoeft Vandorpe het bovendien nog niet te doen. “Dat is in de verste verte niet te vergelijken. Als je ziet wat Nadal verdient tijdens de US Open is dat een bedrag waar wij bij wijze van spreken in elkaar klappen. Bij winst van een Grand Slam mag je met 20.000 dollar al blij zijn, wat voor de sport niet veel geld is.” Vandorpe staat nu voor zijn examen, maar zijn volgende doel is de Junior Masters in januari.