Jan Bakelants: "Eén vogel maakt de lente niet voor Afrikaanse wielrennen"

28 maart 2022
© Kurt Desplenter (Belga)
De winnaar van Gent-Wevelgem 2022 is een totaalplaatje: jong, sterk, slim en sympathiek. En natuurlijk voor eeuwig de eerste Afrikaanse winnaar van een Vlaamse klassieker. Dat hij ook vaandeldrager wordt voor het wielrennen op het Afrikaanse continent is minder zeker.

Waarom vliegen we zijn vrouw en dochter niet naar België?

Biniam Girmay heeft maandagmiddag België verlaten en keert terug naar zijn vrouw en dochter in Eritrea. Doodzonde, volgens veel wielerfans. Begrijpelijk voor elke familiemens.

Jan Bakelants, ploegmaat bij Intermarché-Wanty-Gobert, zit ook met een dubbel gevoel. Sportief had Girmay zichzelf en zijn ploeg nog een grote dienst kunnen bewijzen. Op Twitter riep Bakelants zijn ploeg zondag nog op om zijn dochter en vrouw naar Europa te vliegen, in plaats van Girmay die de omgekeerde beweging maakt.

"Zijn dochter en vrouw kunnen dan hier een week naar de koers komen. En een renner in vorm moet de vruchten plukken van zijn topvorm. Ik spreek uit ervaring als ik zeg dat de puzzelstukjes niet elk jaar in elkaar passen."

"Vaak is het mentaal zelfs makkelijker wanneer iets impulsief aan je programma wordt toegevoegd, dan wanneer je als renner al een hele winter jezelf hebt vastgepind op een bepaalde datum waarop je goed moet zijn. Dat laatste kunnen alleen superkampioenen."

Anderzijds begrijpt Jan Bakelants - die zelf vader is - natuurlijk de familiale context.

"Ik heb alle respect voor zijn keuze en misschien toont die zelfs zijn mentale sterkte. Hij laat zien dat hij zich aan een plan kan houden en dat is iets waar wij Vlamingen het soms moeilijk mee hebben."

"Als Wout van Aert beslist om het WK veldrijden niet te rijden, dan snappen we dat niet. Maar Wout zegt dat het niet in zijn programma past en plukt daar nu de vruchten van."

Administratieve ellende is een reden waarom Europese wielerploegen nog altijd afgeschrikt worden om Afrikaanse renners een kans te geven.

Eritrea: geen journalisten welkom

Bovendien speelt er ook een internationale context. Zowel Europa als Eritrea heeft regels waar Biniam Girmay rekening mee moet houden. Niet-Europeanen kunnen niet onbeperkt reizen in Europa. En hun familie al helemaal niet.

"Het is niet evident voor Afrikanen om hun vrouw en kinderen naar Europa te krijgen", weet Bakelants. "Ik denk wel dat Biniam het voor het tweede deel van het seizoen zal proberen. Hij woont ondertussen in San Marino, maar het blijkt moeilijk met visa en paspoorten."

Wat zeker ook niet helpt, is dat het thuisland van Biniam Girmay geen vrije democratie is zoals we die in Europa kennen.

Zo probeerde de VRT een journalist mee te sturen naar Eritrea om te kunnen vastleggen hoe Girmay daar ontvangen zou worden, maar journalisten zijn in de dictatuur niet welkom.

De regels zijn er streng. Zo worden topsporters door de staat verplicht om na drie maanden in het buitenland terug te keren naar hun thuisland. Ook dat zal hebben meegespeeld in de beslissing van Girmay.

"Administratieve ellende is ook een reden waarom Europese wielerploegen nog altijd soms afgeschrikt worden om Afrikaanse renners een kans te geven", zegt Jan Bakelants. "Je bent niet altijd zeker dat je je renner ergens aan de start krijgt."

Eén vogel maakt de lente niet voor Afrikaanse renners

Niemand die momenteel twijfelt: de sprint van Biniam Girmay in Gent-Wevelgem is niet het laatste dat we van dit 21-jarig toptalent hebben gezien. Of hij daarmee het pad zal effenen voor meer Afrikanen in het peloton, is een heel andere vraag.

"Het spreekwoord "Eén vogel maakt de lente niet" is hier op zijn plaats", denkt Jan Bakelants. "Er zijn nog Afrikaanse renners geweest die het geprobeerd hebben en toch dat tikkeltje te kort kwamen."

"Het is vroeg om te stellen dat Afrika aan de vooravond van een grote doorbraak staat en in de breedte zal overnemen in de koers. Dat is iets wat de Colombianen in zeker zin wel hebben gedaan in de zwaardere heuvelwedstrijden."

"Als je daarin een aantal Slovenen wegdenkt, dan zijn de ereplaatsen en zeges in de lastige bergritten toch vaak Colombiaans getint."

Afrikaanse renners die bepaalde waardes kunnen trappen, zullen nu misschien wel sneller een kans krijgen.

"Dit succes kan wel voor meer aandacht zorgen voor het Afrikaanse wielrennen. Dan moet die aandacht wel goed gekanaliseerd worden en moeten de juiste mensen van die aandacht kunnen profiteren."

"Er zal in de toekomst misschien wel meer waarde gehecht worden aan prestaties van jonge Afrikanen in kleine Afrikaanse wedstrijden."

"En als er geruchten zijn over een Afrikaanse renner die bepaalde waardes kan trappen, dan zullen ploegen misschien sneller beslissen om die renner toch een kans te geven. Ondanks de administratieve moeilijkheden."

Als Biniam Girmay dat voor elkaar krijgt, is dat meteen zijn allergrootste overwinning.

Bron: Sporza.be en ‘De Tribune’

Beluister deze aflevering van 'De Tribune' via onze podcast:

Lijst van artikels

Lees ook