Janssen Pharmaceutica: "Optimistisch dat we een vaccin tegen coronavirus vinden"

11 maart 2020
© Luc Claessen (Belga)
Wereldwijd zijn verschillende instellingen en farmaceutische bedrijven druk bezig met het onderzoek naar en de ontwikkeling van een vaccin tegen het nieuwe coronavirus. Een van die bedrijven is Janssen Pharmaceutica, met hoofdzetel in ons land. "We mogen optimistisch zijn dat het ons zal lukken om een vaccin te ontwikkelen", zegt Johan Van Hoof, directeur van Janssen Vaccines.

"Wij zijn hieraan beginnen te werken van zodra China de sequentie, de genetische code van het nieuwe virus vrijgegeven heeft, en dat was al heel erg snel nadat het virus voor het eerst opgedoken was, begin januari", vertelt Johan Van Hoof. Hij is wereldwijd hoofd van Janssen Vaccines, de afdeling van Janssen Pharmaceutica die instaat voor de onderzoek naar en ontwikkeling van vaccins.

"We zetten momenteel alles op alles om zo snel mogelijk te kunnen starten met klinische studies." Van Hoof hoopt daar eind oktober, begin november mee te kunnen beginnen, de eerste resultaten van die klinische studies zouden er al in januari van volgend jaar kunnen zijn. "Tegelijk starten we ook al met productie at risk, dat betekent dat we al beginnen te produceren nog voor we de resultaten kennen."

Het aantal mensen dat bij Janssen Pharmaceutica meewerkt aan het onderzoek naar en de ontwikkeling van een vaccin gaat in stijgende lijn. "De eerste weken waren we met een 50-tal, nu zijn het er al meer dan 100. Als alles goed loopt en we beginnen aan de klinische studies en de producties, dan gaan dat 700 tot 1.000 mensen zijn."

"Een vaccin tegen het nieuwe virus moet lukken"

We mogen zeker optimistisch zijn dat we een vaccin tegen het nieuwe virus kunnen maken, "op basis van ervaringen in het verleden." Van Hoof verwijst naar het SARS-vaccin dat jaren geleden ontwikkeld werd. "SARS is ook een coronavirus, een broertje van het nieuwe coronavirus. Het gebruikt dezelfde toegangspoort tot longcellen als het nieuwe virus. We konden met succes een SARS-vaccin ontwikkelen, dus zou het voor het nieuwe coronavirus ook moeten lukken."

In deze is het helemaal niet belangrijk om de eerste te zijn die met een vaccin komt. We hebben allemaal hetzelfde doel.

Janssen Pharmaceutica is niet het enige bedrijf dat zich bezighoudt met de zoektocht naar een vaccin. Ook universiteiten werken eraan mee, zo wordt bijvoorbeeld aan de KU Leuven ook onderzoek gevoerd. "In deze is het helemaal niet belangrijk om de eerste te zijn die met een vaccin komt. We hebben allemaal hetzelfde doel, en dat is een zo goed mogelijk werkzaam vaccin ontwikkelen."

"Het is maar logisch dat er meerdere benaderingen zijn, dat er meerdere instellingen aan werken", zegt Van Hoof. "Wij zullen ook niet stoppen met ons onderzoek als er elders een andere succesvolle aanpak ontwikkeld wordt." Hij verwijst naar de grote behoefte die er wereldwijd is naar een vaccin. "Met de technologie die wij gebruiken is het mogelijk om grote hoeveelheden te maken, voor anderen is die upscaling veel moeilijker."

"Ons doel is ook om tot het einde door te werken, dus tot er een vaccin is, of tot de data ons aantonen dat een positief resultaat niet lukt." Van Hoof heeft het over het ebola-vaccin. "In 2014 zijn we daaraan beginnen werken, toen was er veel media-aandacht voor ebola. Die aandacht is weggeëbt maar we zijn blijven doorwerken. Vorig jaar hebben we een dossier kunnen indienen bij het Europees Geneesmiddelenagentschap."

Komt het vaccin niet te laat?

Het vraagt heel wat tijd voor een eventueel vaccin ook echt op de markt kan komen. "Als alles volgens schema verloopt, zou dat in 2023, 2024 kunnen. Maar er is ook de mogelijkheid om op basis van gedeeltelijke resultaten al een "noodgoedkeuring" te kunnen krijgen om iets op de markt te brengen, en dat zou dan media 2021, 2022 zijn."

Je weet niet hoe het virus zich in de toekomst zal gedragen. Een vaccin is een verzekering. Het is maar logisch dat we hierin investeren, dat dit beschikbaar is.

Een vraag die veel mensen zich stellen: komt zo'n vaccin dan niet te laat? "Het is goed voor de toekomst dat het er is", zegt Van Hoof. "We hopen dat het binnen een jaar niet meer zo noodzakelijk is als nu, dat zou betekenen dat we nog altijd met de huidige epidemie zitten. Maar je weet niet hoe het nieuwe virus zich zal gaan gedragen. Het kan iets worden als een griepvirus dat jaarlijks terugkeert. Een vaccin is dan een verzekering op de toekomst."

"Het is maar logisch dat we investeren in vaccins, en in een vaccin tegen dit virus. Dat we dit beschikbaar hebben voor als er zich in de toekomst een nieuwe uitbraak zou voordoen."

Beluister het gesprek met Johan Van Hoof in 'De Ochtend':

Bron: vrtnws.be en 'De Ochtend'

Lees ook:

Radio 1 Select