Pegasus-spionagesoftware op de smartphone van journalist Peter Verlinden, "wellicht via Rwanda"

18 september 2021
De militaire inlichtingendienst ADIV heeft ontdekt dat spionagesoftware geïnstalleerd werd op de smartphone van gewezen collega Peter Verlinden en diens echtgenote. Volgens ADIV is die spyware "erg waarschijnlijk geïnstalleerd door Rwanda". Dat land heeft goede relaties met Israël. Eerder waren ook de Franse president Emmanuel Macron en tal van journalisten en mensenrechtenactivisten het slachtoffer van Pegasus. Rwanda wuift de beschuldigingen weg.

Het was niet Peter zelf, maar wel de ADIV, de inlichtingendienst van het Belgische leger, die de spionagesoftware op het spoor kwam.

De dienst ADIV vermoedde dat een aantal Belgen het slachtoffer waren geworden van de spyware Pegasus. Die dienst nam daarop contact op met Peter Verlinden en diens echtgenote Marie Bamutese voor een veiligheidscontrole van hun telefoons. Daarbij zou gebleken zijn dat die vrijwel zeker besmet zijn met de bewuste spyware.

Hoe die spyware daar geïnstalleerd is en door wie, is nog niet duidelijk, maar het zou gebeurd zijn in een periode dat Peter zich intensief bezighield met Rwanda. ADIV acht het "zeer waarschijnlijk" dat dat land de spyware geïnstalleerd heeft.

Rwanda heeft goede banden met Israël en de Pegasus-software is ontwikkeld en wordt op de markt gebracht door het Israëlische technologiebedrijf NSO Group. Dat verkoopt Pegasus aan landen en overheidsdiensten. Officieel levert NSO Group enkel aan landen en diensten die terrorisme en criminaliteit bestrijden, maar in de praktijk blijkt dat het klantenbestand en de doelwitten van de spyware veel breder zijn. (Lees verder onder de foto).

"Een regime van schurken"

Peter Verlinden is niet verrast, zo zei hij in 'De Wereld Vandaag'. Hij staat al langer erg kritisch tegenover het regime in Rwanda en ook na zijn pensioen houdt hij zich nog altijd bezig met dat land. Zelf is hij niet bang, maar wel voor de contacten van hem en zijn vrouw, want de namen en de verblijfplaatsen van die mensen konden getraceerd worden via Pegasus.

Het is heel akelig dat een Belgische burger in eigen land zo bespioneerd wordt

Hij heeft de indruk dat de veiligheidsdiensten hier veel informatie hebben over de spionage met Pegasus, maar dat de politiek er weinig mee doet. "Die heeft veel te lang gezwegen en alles laten passeren".

Verlinden hoopt dat de politici in België nu wel actie gaan ondernemen, omdat het regime van Paul Kagame in Rwanda volgens hem "een regime van schurken en maffiosi" is, waar alle kritische stemmen opgepakt en gedood worden. "Zo kan het nu echt niet verder", aldus Verlinden en hij roept de politici hier op om nu eindelijk actie te ondernemen tegenover Rwanda.

"België wil zaak uitklaren met de Rwandezen"

Minister van Buitenlandse Zaken Sophie Wilmès (MR) heeft vanavond gereageerd op de spionage. Zij heeft gevraagd dat "er contact wordt opgenomen met de Rwandezen om de zaak uit te klaren".

De Vlaamse Vereniging van Journalisten (VVJ) zegt ontzet te zijn dat de software door autoritaire regimes wordt ingezet om journalisten, activisten en oppositiepolitici te bespioneren en dat die nu ook tegen een Belgische journalist gebruikt is.

De VVJ dringt er bij de Belgische overheid om aan om de cyberonveiligheid van journalisten ernstiger te nemen dan nu het geval is

In een reactie wuift de Rwandese ambassade in Brussel de beschuldigingen weg. Volgens de ambassade is "Rwanda niet in het bezit van deze software en gebruikt het deze dus niet". De ambassade noemt Verlinden en zijn echtgenote "twee gekende tegenstanders van de Rwandese regering die publiciteit zoeken door een valse beschuldiging te uiten".

Wie werd nog het slachtoffer van Pegasus?

Ook de Franse president Emmanuel Macron en EU-voorzitter Charles Michel zouden bespioneerd zijn via Pegasus, alsook de uit de Golfstaat Dubai gevluchte prinses Haya en prinses Latifa, een dochter van de heerser van Dubai die daar verdwenen is en zou worden vastgehouden door haar familie. Ook Hatice Cengiz, de Turkse verloofde van de door de Saudi's vermoorde journalist Jamal Khashoggi, werd met Pegasus bespioneerd.

Wereldwijd zijn ook een groot aantal journalisten het slachtoffer geworden van Pegasus-software. Veel van hen werken voor de tv-zender Al Jazeera, met standplaats in de Golfstaat Qatar. Ook mensenrechtenactivisten kwamen in het vizier van gebruikers van Pegasus.

Opvallend is dat zowel Saudi-Arabië als de Verenigde Arabische Emiraten nauwe contacten onderhouden met Israël en dat die twee landen Qatar viseerden met een jarenlange boycot. Vooral de verslaggeving door Al Jazeera was hen een doorn in het oog. NSO Group lijkt dan wel de spyware aan een breed klantenbestand te verkopen, maar niet willekeurig: telkens lijken die goede relaties te hebben met Israël.

Pegasus is een gevleugeld paard uit de Griekse mythologie. Het zou op de berg Olympus in dienst zijn van de oppergod Zeus en wordt ook beschouwd als het rijdier van dichters. Er is een sterrenbeeld naar Pegasus genoemd.

Beluister het gesprek met Peter Verlinden via Radio 1 Select.

Bron: vrtnws.be en 'De Wereld Vandaag'