Pokkenvirus vernietigen of niet?

13 april 2011

Dat is de vraag waarover de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) zich van 16 tot 24 mei buigt. Sinds 1977 heeft niemand de pokken via 'natuurlijke besmetting' opgelopen, daarmee is het pokkenvirus (Variola major) het eerste kwalijke virus dat door de wetenschap volledig is uitgeroeid. De laatste monsters zitten veilig opgeborgen in labo's in Atlanta en in Siberië in de streek van Novosibirsk.

Sinds de jaren '80 woedt de discussie of men die moet bewaren of vernietigen. Voorstanders van vernietiging (vooral Azië, Afrika en het Midden-Oosten) vinden dat de werelgemeenschap daarmee een belangrijk politiek signaal zou geven. Wie het virus daarna nog bezit maakt zich schuldig aan misdaden tegen de mensheid. Nog een voordeel: zonder virusstalen kan de ziekte niet meer abusievelijk opduiken.

De Russen en de Amerikanen - die tijdens de Koude Oorlog flink geïnvesteerd hebben in onderzoek naar toepassing van het virus als biologisch wapen - zijn ook wel voor vernietiging. Maar nog niet nu. Terroristen zouden er zich wel eens van kunnen bedienen, en zonder het levende virus kunnen we ons niet goed meer tegen de pokken wapenen.

Tiens. Is het levend virus nodig om vaccins aan te maken? En kunnen we er echt absoluut zeker van zijn dat het nergens meer in de natuur voorkomt?

Lees en beluister ook:

Radio 1 Select