“Striplezers moeten zich nog altijd veel verbeelden”

28 oktober 2018
Rob Merhottein, die vele kinderen en tieners beter kennen als Merho, vierde zijn zeventigste verjaardag in ‘Touché’. Strips maken blijft zijn leven.

“Ik mag zeker niet klagen over een gebrek aan waardering”, vertelt Merho. Als een van de populairste auteurs van het land, zou dat verbazen. Zijn Kiekeboe-stripreeks is niet uit de boeken-toptien weg te branden. Toch vindt hij dat er rond strips een “dédain” hangt, “net zoals rond andere populaire dingen.”

Toen ik een brief kreeg van een chirurg die de reeks goed vond, ging mijn moeder dat aan al haar vriendinnen vertellen

Merho geeft een voorbeeld: “Twee jaar geleden stond het Nederlandstalige jeugdboek centraal op de grote Frankfurter Buchmesse. Maar strips werden daar gemeden. Het was alsof sommigen zich voor ons geneerden.”
Merho trekt een parallel met andere cultuurevenementen. “In de C-mine in Genk loopt er een mooie expo over de filmmaker Tim Burton. Die liep eerder in het New Yorkse Moma. Daar vonden de grote kranten dat Tim Burton niet in zo’n prestigieus museum thuishoorde.”

Hergé en Peyo

“In Wallonië staat men helemaal anders tegenover strips. Wij weten dat te weinig, maar Franstalig België heeft de meest succesrijke stripmakers voortgebracht: Hergé, Peyo en Franquin zijn wereldwijd bekend. In de Franstalige wereld ziet men strips wel meer als een volwaardige kunstvorm. Hier heb ik soms de indruk dat een kookboek meer tot de literatuur behoort dan een strip.”
Merho is een van de rijkste Belgen. Van de 151 afleveringen van De Kiekeboes, zijn er bijna 30 miljoen exemplaren verkocht. “Mijn eerste album, De Wollebollen, kostte 35 Belgische frank. Op een bepaald moment was de Humo duurder dan een strip van Kiekeboe. Het is leuk om er geld mee te verdienen, maar dat is nooit het hoofdmotief geweest. Ik heb het meeste plezier als ik in mijn atelier een verhaal aan het bedenken ben. Dat is van onschatbare waarde.”

Logica

Bekende mensen als econoom Geert Noels en logicaprofessor Jean-Paul van Bendegem droegen bij aan de verkoop van Kiekeboe-albums. Ze zijn allebei fan. Merho: “Van Bendegem gebruikte Kiekeboe soms zelfs in zijn lessen logica. Leuk, maar tegelijkertijd vind ik het jammer dat mijn moeder dat niet meer kan meemaken. Ze las Kiekeboe nauwelijks, maar toen ik een brief kreeg van een chirurg die de reeks goed vond, ging ze dat aan al haar vriendinnen vertellen.”

Heeft Merho het gevoel dat zijn reeks ook aansluiting vindt bij jongere generaties? “Ja. Er worden nog altijd veel strips gelezen, maar niet meer zoals vroeger. Toen mijn dochter in de middelbare school zat, las iedereen in de klas Kiekeboe. Behalve zij dan. Maar bij mijn kleindochter zijn er al minder klasgenootjes die het lezen.”

Steve Jobs heeft daarin een rol gespeeld, denk ik. De smartphone en de tablet hebben een grote invloed. Toch lezen ook de meeste jonge lezers Kiekeboe nog altijd het liefst op papier. ‘We maken een storyboard’, zei Willy Vandersteen me ooit. Wat er tussen de overgang van het ene prentje naar het andere zit, dat moet je nog altijd zelf verbeelden.”

Herbeluister Merho op de Boekenbeurs (deel één en twee) 

Lees ook:

Radio 1 Select