Topingenieur Clement Hiel: "Typisch Vlaamse plantrekkerij heeft me bij de NASA gelanceerd”

25 juni 2017
Niet veel mensen kennen Clement Hiel, maar hij is een van onze allerbeste ingenieurs. Hij werkte zijn hele leven bij ruimtevaartorganisatie NASA, maar is ook ondernemer en professor aan de VUB en de UCLA in Los Angeles. Begin dit jaar kreeg hij in de Verenigde Staten de Ronald Tibbetts Award, de hoogste onderscheiding voor innovatie.

Normaal gezien werd die award uitgereikt door Barack Obama, maar die had die dag net zijn afscheidsspeech in Chicago. Obama of niet, hoe geraakt een jongen uit Melsele bij NASA terecht? “Ik heb een ongewone opleiding gehad”, zegt Hiel daarover. “Bij ons thuis was er geen sprake van om naar de universiteit te gaan, dus ik ging naar de vakschool. Later deed ik dan nog industrieel ingenieur erbij en kreeg ik ook de kans om burgerlijk ingenieur bij te studeren. Ik heb dus eigenlijk een combinatie van een hands-on mentaliteit en een theoretische kennis. Die combinatie heeft mij in een unieke positie gezet, maar eigenlijk is het mijn typisch Vlaamse plantrekkerij die me zo ver heeft gebracht.”

Typisch Vlaamse plantrekkerij heeft me bij de NASA gelanceerd

Hiel is ondertussen gestopt bij de NASA om ondernemer te worden en hij geeft ook les aan de VUB en UCLA. Niet alleen ingenieurs leidt hij daar op, in Californië geeft hij onder meer het vak ‘Engineering for Future Presidents’ aan de faculteit politieke wetenschappen. “Ik probeer hen de manier van denken van ingenieurs bij te brengen. Ingenieurs denken rationeel, doelgericht en gaan meteen naar de essentie. Ik hoop dat die toekomstige politici deze manier van denken gaan meenemen als ze ooit in een belangrijke positie komen.”

Een natie moet jongeren goed opleiden en hen vervolgens volgen in hun beslissingen

Hiel is erg bezig met de jongere generatie. “Een natie moet zijn jonge mensen goed opleiden en als ze beslissingen nemen, die volgen”, zegt hij daarover. Hij vindt het belangrijk dat er op de specifieke talenten van de kinderen wordt gewerkt. “Dat is een manier om jongeren niet te ontmoedigen. Jongeren die talent hebben, ook in vakrichtingen, mogen niet afhaken omdat ze hele dagen dingen te horen krijgen die hen niet interesseren.”

Er moet gewerkt worden op de specifieke talenten van jongeren

Het ziet er niet meteen naar uit dat Clement Hiel terugkeert naar België, want in het najaar wordt hij 65 en stopt hij als professor aan de VUB. “Al blijf ik wel lesgeven en ondernemen in Amerika, in Amerika wordt men nooit oud”, lacht Hiel.