Waarom heet Amerika niet Colombia?

19 november 2019
We denken vaak dat als iets al lang bestaat, er vast en zeker een goede reden is waarom het zo bestaat. Maar dat is niet altijd het geval. De wereld hangt aaneen van toevalligheden, bizarre bevliegingen en simpelweg een aantal mensen die crazy in de coconut zijn. Bewijs daarvan vinden we in de namen die onze landen dragen.

1. Madagascar

Zo heeft Madagascar zijn naam op een gekke manier gekregen. Marco Polo noemde dit eiland Madeigascar naar een lokale naam die de bevolking bezigde. 'De inwoners van dit atol eten enkel kamelen en het land puilt uit van de luipaarden, beren en leeuwen', beweerde Polo. Maar die dieren blijken helemaal niet voor te komen op Madagascar. De plek die Marco Polo beschrijft is Mogadishu op het vasteland van Afrika. 

2. Groenland

Nog zo'n land met een gekke naam is Groenland. Wie er ooit geweest is, zal weten dat daar helemaal niets groen te zien is, maar dat het voor 80 procent bedekt is met ijs. Waarom zou je dat dan Groenland noemen? Dat komt door Erik de Rode, die uit Ijsland verbannen werd en op zijn weg naar het Westen een groot eiland tegenkwam, waar hij een eigen kolonie wou stichten. Hij wou koning worden van zijn pas ontdekte eiland, maar dan heb je wel onderdanen nodig die naar je ijsrots willen komen. Dus bedacht hij de beste verkooptruc ooit: hij noemde zijn eiland 'Groenland' in de hoop dat dat meer onderdanen zou lokken.

En het lukte! Groenland werd nadien 500 jaar lang door Ijslandse vikingen gekoloniseerd.

3. Canada

De Franse ontdekkingsreiziger Jacques Cartier de Saint-Lawrence vaarde in de 16e eeuw. met een kano een rivier in Noord-Amerika op en hoorde zijn gidsen zeggen dat ze op weg waren naar Kanata. "Zo moeten de locals het land hier noemen", dacht Cartier en op die manier werd Canada geboren. Laat Kanata nu het Inuït-woord voor 'dorp' zijn. Cartier heeft dus een heel land 'dorp' genoemd. 

De naamgeving van een land is niet altijd éénduidig. Zo doet er nog een ander verhaal de ronde over Canada. De Spanjaarden zouden eerst aangekomen zijn in Canada, maar in tegenstelling tot wat er gezegd werd over Amerika, vonden ze in het Noorden helemaal geen goud. Er was helemaal niets te zien... Nada. Dus noemden de Spanjaarden de plek 'Aca Nada' of 'Niets hier'. 

4. Venezuela

Het verhaal achter Venezuela is iets éénduidiger. Dat land kreeg zijn naam van de Italiaanse ontdekkingsreiziger Amerigo Vespucci. Die kwam na jaren varen aan in Zuid-Amerika en trof daar vooral water en hutjes op palen aan. Dat deed hem denken aan Venetië dus doopte hij het land 'klein Venetië' of Venezuela. 

5. Amerika

Amerigo Vespucci was met Venezuela niet aan zijn proefstuk toe, want hij gaf zijn naam ook aan een heel continent: Amerika. Dat lijkt misschien vreemd, want je zou denken dat dat continent de naam moet krijgen van zijn ontdekker, Columbus, maar die schreef nooit over zijn ontdekkingen en Amerigo wel. Dus toen cartograaf Martin Waldseemüller een kaart wilde maken van de wereld, gebruikte hij het reisverslag van Vespcucci. En omdat continenten nu eenmaal vrouwelijk zijn, was de naam Amerika geboren. 

Radio 1 Select