“Wetenschap brengt ons, hoe traag ook, nog steeds vooruit”

27 februari 2017
Een baanbrekend onderzoek van farmabedrijf Merck naar een remedie tegen Alzheimer is mislukt. Hoe voelt een wetenschapper zich, nadat hij zo dicht bij de oplossing zat? Bart De Strooper, de man achter het onderzoek en professor menselijke erfelijkheid aan de KU Leuven doet zijn verhaal.

Bart De Strooper is al dertig jaar onderzoeker. Hij werkte maandenlang aan de ontwikkeling van een pil die het 'aaneenplakken' van eiwitten in de hersenen, de oorzaak van Alzheimer, zou tegengaan. Maar wat bleek: er is geen wezenlijk verschil met de placebo. Het onderzoek werd stopgezet, miljoenen euro's gingen verloren.

Als je over het dal stapt, ben je op de juiste weg richting de volgende doorbraak, het volgende inzicht.

Ontgoocheling maakt inherent deel uit van de job als wetenschapper, zegt De Strooper. "Er is niets absoluut in de wetenschap. We moeten op lange termijn denken en geduld opbrengen. Soms moeten we na maanden, jaren of zelfs decennia halt houden – omdat er geen doorkomen meer aan is. Dan keer je terug naar waar je begonnen bent en kies je een andere weg. De grote kunst is om daaruit te leren en niet gedemotiveerd te geraken." 

In zijn geval weet hij: we kunnen dit medicijn niet geven aan patiënten die in een gevorderd stadium van dementie zitten. Wél komen er nog testen op mensen die in een vroege fase zitten.