Wetenschappers laten plastic binnen de twee dagen oplossen in lauw water: "Geen wonderoplossing, wel veelbelovend"

27 april 2021
© Marc Newberry (Unsplash)
Plastic afval is een gigantisch probleem, denk maar aan de plasticsoep in de oceanen. Amerikaanse wetenschappers hebben met een nieuwe enzymtechnologie een deel van de oplossing voor het probleem ontwikkeld. Ze zijn erin geslaagd om biologisch afbreekbaar plastic dat oplost in lauw water te maken. "Het is niet dé oplossing voor het plasticprobleem, maar er zijn zeker interessante toepassingen", zegt Peter Lagaert, expert duurzame verpakkingen aan de UGent, vertelt erover in ‘Nieuwe Feiten’.

Het gaat specifiek om het plastic PLA, polylactide. Dat is een materiaal dat al ongeveer twintig jaar bestaat en biologisch afbreekbaar is.

De huidige PLA-plastics degraderen vanaf 60°C of hoger. Het proces van biodegradatie van PLA kan bovendien enkele weken tot maanden duren. Enkele onderzoekers aan de universiteit van Californië hebben met hun onderzoek aangetoond dat die degradatie ook bij veel lagere temperaturen zou kunnen en dat het veel sneller kan gaan.

Geen wonderoplossing, wel veelbelovend

Daarvoor gebruiken ze enzymtechnologie. “Men integreert enzymes in het plastic die door vocht en hoge temperatuur worden getriggerd om die plastics af te breken. Ze knippen die plastics in kleine stukjes. Tot nu toe had men daar dus een hoge temperatuur en enkele weken tot maanden voor nodig. Maar nu spreekt men over een temperatuur van 30 tot 40°C met een afbreektermijn van een paar dagen, wat uiteraard wel een groot voordeel is tegenover het systeem dat nu bestaat”, legt Peter Lagaert uit.

"Toch mogen we deze nieuwe vorm van plastics niet zien als een wonderoplossing. De plastics verdwijnen niet zomaar als ze in de natuur terecht komen. Je moet altijd denken aan die temperaturen van 30 tot 40°C, dus het is zeker geen vrijgeleide om zomaar alles weg te gooien.”

Waarom is het dan wel goed nieuws dat PLA in de toekomst sneller zou afgebroken kunnen worden? “In principe is het goed nieuws voor composteerinstallaties. Daar hoor je vaak dat ze geen biologisch afbreekbare plastic composteren samen met het GFT omdat het te lang duurt in de installaties om die plastics af te breken."

"Met deze nieuwe technologie zou dat veel vlotter kunnen. Het zou het proces kunnen versnellen. Het tweede voordeel is dat je een PLA-verpakking ook thuis zou kunnen composteren.”

PLA slechts 1% van alle plastic

Wordt er op dit moment al veel PLA-plastic gebruikt? Lagaert: “Neen. Als je alle composteerbare plastics optelt, dan kom je nog niet aan 1% van alle plastics. Er is dus nog een zeer lange weg te gaan, ook al bestaat die PLA al 20 jaar. Er is nog werk aan de winkel om het in grotere hoeveelheden op de markt te krijgen.

Het zou nochtans wel zinvol zijn om voor bepaalde toepassingen meer op PLA in te zetten "Ik denk dan voornamelijk aan toepassingen waar na gebruik nog veel etensresten in achterblijven. Denk aan koffiecapsules of theezakjes. Daar zou het een zeer goed idee voor zijn."

Lees ook: